З тих пір, як багаторічний член ради директорів Apple Міллард Дрекслер кілька років тому згадав в одному з інтерв’ю про iCar, нездійсненної мрії Стіва Джобса, який хотів зробити справжню революцію в автомобільній промисловості, технологічна преса час від часу з захватом обсмоктує чутки на цю тему. Нинішня тиждень не став винятком.

Як повідомили кілька днів тому журналісти Financial Times, Apple ще з минулого року дуже активно наймає експертів автомобілебудування, що спеціалізуються на технологіях, так і дизайні авто для роботи в «новій, надсекретної дослідної лабораторії». Серед них чимало співробітників Tesla Motors. Крім цього, дизайнери компанії на чолі зі своїм керівником Джонатаном Айвом регулярно зустрічалися протягом останніх місяців з творцями автомобілів, керівними особами великих концернів, а в деяких випадках — навіть намагалися переманити їх на роботу.

Журналісти додають, що лабораторія знаходиться в секретному місці за межами штаб-квартири Apple в Купертіно. Команда дослідників включає ряд перспективних співробітників Apple, очолюваних досвідченим менеджером, а проект був затверджений Тімом Куком восени минулого року, практично відразу ж після анонса iPhone 6, iPhone 6 Plus і Apple Watch.

Спочатку Financial Times вважали, що яблучна компанія могла працювати над просунутої програмною платформою на базі інформаційно-розважальної системи CarPlay, але, за словами джерел, досвід і кваліфікація найманих працівників свідчить про те, що Apple з такими кадрами повинна знаходитися на ранніх стадіях створення власного автомобіля:

За словами людей, знайомих з планами компанії, кваліфікація найманих працівників, включаючи автомобільних дизайнерів та інженерів, а також рівень керівників, які залучені в цей проект, дозволяють припустити, що робота ведеться саме над машиною.

«Три місяці тому я б сказав, що проект пов’язаний з CarPlay», — сказав один чоловік, який тісно працював з Apple протягом багатьох років. — «Але сьогодні думаю, що це реальний автомобіль».

Одним з найбільш примітних «новобранців» у цій сфері став колишній президент і генеральний директор науково-дослідного підрозділу Mercedes-Benz Йохан Юнгвіртом (Johann Jungwirth). Зараз він значиться «директором з Mac Systems Engineering», але в минулому займався дослідженнями автономного водіння, зв’язком з автомобілями, тестуванням, нормативно-правовим регулюванням і багатьма іншими питаннями в Mercedes-Benz і Daimler, де пропрацював з жовтня 1997 року.

Після цього настала черга висловитися The Wall Street Journal. З посиланням на свої джерела вони заявили, що над iCar в Apple працює кілька сотень чоловік, натякаючи на важливість проекту, що отримав назву «Титан». Однак існує кілька важливих моментів. По-перше, замість цього…

…компанія нібито працює над електрокаром в кузові мінівен:

По-друге, незважаючи на проведення досліджень, Apple здатна відмовитися від виробництва автомобіля і пустити напрацювання в інше русло:

Apple може прийняти рішення не продовжувати розробку автомобіля. Крім цього, багато технології, використовувані в електрокарах, зразок передових акумуляторів і автомобільної електроніки, буде корисною для інших продуктів Apple, у тому числі iPhone і iPad. Apple часто досліджує різноманітні технології, доходячи часом до створення декількох прототипів продуктів, але далеко не всі з них поступають у продаж. Також компанії потрібно кілька років, перш ніж вона закінчить продукт і отримає для нього всі сертифікати безпеки.

The Wall Street Journal теж підтвердили, що керівники Apple не раз літали в Європу для переговорів з контрактними виробниками дорогих автомобілів начебто Magna Steyr, які можуть стати партнерами Apple у виробництві iCar. Звичайно, якщо компанія добереться до цієї стадії. Джерела WSJ додають, що керівником проекту призначено Стів Задески (Steve Zadesky), віце-президент Apple по дизайну продуктів і колишній інженер Ford.

Нарешті, найбільш палкі дискусії розгорнулися навколо того, чи буде iCar оснащуватися функцією автопілота? Джерела Wall Street Journal окремо підкреслювали, що цієї функції в автомобілі Apple не буде, а ось Reuters на наступний день висловили абсолютно протилежну думку, роблячи акцент на конкуренції з Google і їх прототипом безпілотної Оки машини:

Особисто я ставлюся до подібних новин досить скептично, але автомобілі — це все-таки дуже велика індустрія і, як у світі мобільних телефонів, в ній можна отримувати величезні прибутки навіть не володіючи солідною ринковою часткою. Сучасні машини, особливо преміум-сегменту, також напхані всілякою електронікою та інтелектуальними асистентами, допомагають паркуватися без єдиного дотику керма, стежити за дорожніми знаками і розміткою, адаптивні круїз-контроль з системами екстреного гальмування і багато, багато іншого. Очевидно, що технології дозріли для якісного стрибка, так що немає нічого дивного в тому, що компанія з Купертино проводить дослідження в цьому напрямку.

До речі, розробка безпілотної технології управління автомобілем могла пояснити появу на вулицях невеликих каліфорнійських міст орендованих співробітниками Apple мінівенів Dodge Caravan з набором камер, розташованих на даху. Хоча це з таким же успіхом Apple може розробляти аналог Google Street View.

Як думаєте, чи здатна Apple здійснити мрію Стіва Джобса? :-)